Un estudio estima el potencial mundial de la energía solar flotante en 1.302 TWh

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Algunos países podrían satisfacer sus necesidades totales de electricidad con paneles solares flotantes, según una nueva investigación.

El equipo de investigación, formado por investigadores de las universidades de Bangor y Lancaster y del Centro de Ecología e Hidrología del Reino Unido, calculó la producción eléctrica diaria de los paneles fotovoltaicos flotantes en casi 68.000 lagos y embalses de todo el mundo, utilizando los datos climáticos disponibles para cada lugar.

Sus datos incluían lagos y embalses en los que es más probable que se instale tecnología solar flotante. Todos los lugares incluidos estaban a no más de 10 km de un núcleo de población, no se encontraban en una zona protegida, no se secaban y no se helaban durante más de seis meses al año. Los investigadores calcularon la producción basándose en un conjunto flotante que cubriera el 10% de la superficie seleccionada, hasta un máximo de 30 km2.

El potencial de generación anual de electricidad a partir de sistemas fotovoltaicos flotantes en las 67.893 masas de agua era de 1.302 TWh, lo que equivale a unas cuatro veces la demanda total anual de electricidad del Reino Unido. La cifra de 1.302 TWh representa una cobertura conservadora del 10% de la superficie, mientras que el potencial teórico total se estimó en 14.906 TWh, lo que cuantifica el potencial de generación de energía de la energía solar fotovoltaica flotante en más de un millón de masas de agua de todo el mundo.

Aunque la producción en las zonas analizadas fluctuaba en función de la altitud, la latitud y la estación del año, se descubrió que cinco naciones -Benín, Etiopía, Kiribati, Ruanda y Papúa Nueva Guinea- tenían potencial para cubrir todas sus necesidades de electricidad con energía fotovoltaica flotante. Otros países podrían acercarse, como Bolivia y Tonga, que podrían satisfacer el 87% y el 92% de su demanda de electricidad.

Muchos países, principalmente de África, el Caribe, Sudamérica y Asia Central, podrían satisfacer entre el 40% y el 70% de su demanda anual de electricidad mediante la fotovoltaica flotante. La media de todos los países fue del 16%. Los países europeos con mayor puntuación fueron Finlandia, con un 17% de su demanda de electricidad, así como Suecia y Dinamarca, con un 16%.

“Incluso con los criterios que establecimos para crear un escenario realista de despliegue de la fotovoltaica flotante, hay beneficios en todos los ámbitos, principalmente en los países de renta más baja con altos niveles de insolación, pero también en los países del norte de Europa”, afirma el autor principal, Iestyn Woolway. “Los criterios que elegimos se basaron en exclusiones obvias, como los lagos en zonas protegidas, pero también en lo que podría reducir el coste y los riesgos del despliegue”.

Los investigadores advierten de que es necesario seguir investigando el impacto ambiental global de la energía solar flotante. Sugieren que la decisión de instalar paneles solares flotantes debe tener en cuenta la función prevista de las masas de agua y su uso, así como el posible impacto ecológico. “Todavía no sabemos exactamente cómo pueden afectar los paneles flotantes al ecosistema de un lago natural en distintas condiciones y ubicaciones”, añade Woolway. “Pero la ganancia potencial en generación de energía de la fotovoltaica flotante está clara, así que tenemos que poner en marcha esa investigación para que esta tecnología pueda adoptarse con seguridad”.

Sus conclusiones están disponibles en el artículo de investigación “Decarbonization potential of floating solar photovoltaics on lakes worldwide” (Potencial de descarbonización de la energía solar fotovoltaica flotante en lagos de todo el mundo), publicado en nature water.

El año pasado, un equipo internacional de investigadores evaluó el potencial de desplegar energía solar flotante en casi 115.000 embalses de todo el mundo y descubrió que podría alcanzar los 9.400 TWh.

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